« 5 questions sur les comètes »

10 ans après avoir quitté la Terre, l’explorateur Philae, transporté par Rosetta, s’est posé sur la comète Tchouri. Mais au fait, c’est quoi une comète ?

Qu’est-ce qu’une comète ? Ce corps céleste de petite taille (quelques centaines de mètres à quelques dizaines de kilomètres de diamètre) possède un noyau constitué de glace, d’eau et de poussière. Lorsque son orbite la rapproche du Soleil, la glace passe de l’état solide à l’état gazeux. Ce dégazage entraîne des poussières
et forme une fine atmosphère autour de la comète, la « coma ». Sous l’effet du vent solaire, elle s’étend pour former les « queues de comète », l’une composée de gaz ionisé, l’autre de poussières.

D’où viennent ces corps célestes ? Les comètes se seraient formées en même temps que Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune, il y a environ 4,6 milliards d’années. Elles proviennent de deux régions du système solaire : la ceinture de Kuiper, au-delà de l’orbite de Neptune ; et le nuage d’Oort, à la frontière du système solaire.

Combien connaît-on de comètes dans le système solaire ?L’Union astronomique en répertorie 4000. Depuis trente ans, des milliers ont été découvertes grâce aux télescopes terrestres et spatiaux.

Comment meurent-elles ? Sous l’effet de la chaleur solaire, les noyaux cométaires subissent une érosion à chaque passage à proximité du Soleil et nombre d’entre eux finissent par se fragmenter. Dans d’autres cas, leur perte de masse est telle que leur orbite s’en trouve modifiée. Sur leur nouvelle trajectoire, des comètes peuvent entrer en collision avec une planète ou se désintégrer en naviguant trop près du Soleil.

Des sondes spatiales ont-elles déjà permis de les étudier ?Depuis 1985, neuf sondes ont déjà survolé des comètes. Cinq ont étudié la plus célèbre d’entre elle, la comète de Halley (16 km de long sur 8 km de large) qui passe à proximité de la Terre tous les 76 ans. En 2004, la sonde américaine Stardust a prélevé pour la première fois des échantillons de poussière issus de la comète Wild-2 (5 km de diamètre).

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