« Entretien avec la Nasa: la mini-navette secrète X-37 »

Le laboratoire Phantom Works de Boeing a développé pour la Nasa puis l’US Air Force un drone spatial capable de mener des missions de plus de deux ans.

X-37B : le nom de code ne vous dira probablement rien. Il cache pourtant l’un des projets les plus secrets de la planète : une navette spatiale expérimentale de l’armée de l’air américaine, développée par les laboratoires Phantom Works (recherches classifiées) de Boeing dès 1999, au départ pour la Nasa. Pour évoquer ce projet ultra-secret, nous avons rencontré David Miller, directeur des technologies de la Nasa, professeur au MIT et ancien conseiller spécial de l’US Air Force. S’il affirme pudiquement ne pas avoir beaucoup d’informations à ce sujet, David Miller évoque toutefois l’un de ses principaux objectifs : la maîtrise de la réutilisation des matériels spatiaux.

Non habité, le X-37B était reparti en mission le 20 mai 2015, lancé par une fusée lourde Atlas V qui a décollé de Cap Canaveral (Floride). Comme lors des trois précédents vols, l’US Air Force n’a donné aucune information sur la mission de son engin. Le X-37B était resté près de deux ans en orbite lors de sa précédente mission, entre 2012 et 2014, avant de revenir sur Terre de façon totalement autonome.

Les spéculations vont bon train sur la mission réelle de la petite navette autonome. Certains craignent qu’elle ne serve à développer des armements spatiaux, ce qui serait contraire aux traités de démilitarisation de l’espace signés par Washington. Mais cette hypothèse est très peu probable, car l’énergie nécessaire pour délivrer des bombes, par exemple,  dépasserait largement les capacités d’un tel drone. Il est plus probable que le X-37B teste des équipements de surveillance et d’espionnage, qu’il embarque des moyens de propulsion révolutionnaires ou qu’il expérimente des moyens d’approcher, de détruire ou de réparer des satellites en orbite.

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