Les scientifiques de la NASA ont diffusé ce 15 juillet de nouvelles images de Pluton et de sa principale lune, Charon, reçues de la sonde New Horizons après son survol de la planète naine. Des images qui révèlent notamment des montagnes de belle taille.

La sonde, qui a passé la journée le 14 juillet à opérer des relevés de données et à prendre des photos, a enfin pu se tourner vers la Terre pour commencer à envoyer ses précieuses informations: « Nous sommes en communication avec New Horizons depuis 05H50 ce matin » (11h50 heure française), a noté le 15 juillet Alan Stern, principal scientifique de la mission.

« Aujourd’hui nous avons reçu un premier échantillon des trésors scientifiques collectés durant ces moments critiques et je peux vous dire que cela surpasse largement toutes nos espérances », a ajouté l’ancien astronaute John Grunsfeld, directeur des missions scientifiques de la Nasa, lors d’une conférence de presse.

L’équipe en charge de la mission a ainsi montré une image zoomée et très précise d’une petite partie de Pluton, illustrant les détails que les nouvelles données permettront de découvrir.

« L’image dévoilée mardi était déjà spectaculaire, maintenant on a une résolution dix fois plus précise. Et le plus incroyable pour moi au niveau géologique est que cette image zoomée, qui montre une zone de 250 km de large, ne montre aucun impact de cratère, alors que Pluton se situe dans la ceinture de Kuiper et est donc régulièrement bombardée de débris », a expliqué John Spencer, un des chercheurs de la mission.

« Sur cette image on voit aussi des montagnes assez hautes, d’environ 3.500 m d’altitude. Cela nous montre que la croûte glacée de Pluton est assez solide pour soutenir de hautes montagnes comme celles-ci, qui sont de la taille des Rocky Mountains dans le Colorado » (ouest des États-Unis), a repris M. Spencer.

New Horizons a aussi pris des clichés très détaillés de Charon, la principale lune de la planète naine: « Pluton ne pouvait pas nous décevoir mais Charon ne nous déçoit pas non plus ! », s’est enthousiasmée Cathy Olkin, directrice adjointe du projet.

Un monde complexe et fascinant

« C’est un petit monde sur lequel on voit une vaste zone foncée au pôle nord, qu’on a surnommé « Le Mordor » (comme dans le monde des ténèbres du ‘Seigneur des Anneaux’, NDLR), il y a des falaises, des canyons dont un fait probablement 10 km de profondeur… Il y a tellement d’éléments scientifiques intéressants dans cette seule image », a-t-elle poursuivi.

Par ailleurs l’équipe de New Horizons a révélé avoir baptisé la grande zone claire en forme ce coeur sur Pluton la « Région Tombaugh », du nom de Clyde Tombaugh, le découvreur de la planète en 1930.

New Horizons a marqué l’histoire de la conquête spatiale mardi en effectuant le premier survol rapproché de Pluton après un périple de neuf ans et 5 milliards de kilomètres. Cette petite sonde de la taille d’un piano droit avait été lancée en 2006, l’année même où Pluton, longtemps considérée comme la neuvième planète de notre système solaire, avait été reclassée en « planète naine » à cause de sa petite taille. Pluton est en effet plus petite que notre Lune par exemple. Depuis Voyager 2, qui avait survolé Neptune en 1989, aucune nouvelle planète n’avait été approchée d’aussi près.

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