« Découverte de 60 planètes, dont une super-Terre qui pourrait abriter la vie »

Une équipe de chercheurs vient de découvrir 60 nouvelles planètes, parmi lesquelles une super-Terre très proche de notre Système solaire.

Selon l’équipe scientifique internationale qui a mené cette étude, certaines de ces planètes pourraient être semblables à la Terre, et capables d’abriter la vie, rapporte l’agence AP citée dans The Independant. L’une de ces exoplanètes est une super-Terre, ce qui veut dire que sa masse est comprise entre celle de la Terre et celle d’une planète géante. Nommée Gliese 411-b, elle aurait, comme la Terre, une surface rocheuse mais serait plus chaude.

Une découverte importante

Gliese 411-b tourne autour d’une étoile relativement proche de nous. Seuls trois systèmes solaires la séparent de notre Terre. Cela pourrait suggérer que toutes les étoiles proches de notre soleil ont des planètes en orbite, des exoplanètes (planètes se trouvant hors de notre Système solaire) qui pourraient abriter la vie.

“C’est fascinant de se dire, quand on regarde les planètes les plus proches, qu’elles ont toutes des planètes en orbite autour d’elles”, s’enthousiasme auprès de l’agence AP le Dr Tuomi. “C’est quelque chose dont les astronomes n’étaient pas convaincus il y cinq ans encore”, souligne-t-il.

Le fruit de 20 ans de recherche

Ces découvertes ont eu lieu dans le cadre du Lick-Carnegie Exoplanet Survey, une étude lancée en 1996 par les astronomes américains, Steve Vogt, Geoffrey Marcy et Paul Butler. Durant les 20 ans de recherches, les scientifiques ont observé d’Hawaii 1 600 étoiles, à 61 000 reprises ! Et, consécration, le fruit de leur travail sera publié dans The Astrophysical Journal. “La publication de cette étude est l’un de mes accomplissements en tant qu’astronome. Cela représente une grande partie du travail effectué durant ma vie”, a déclaré à AP Paul Butler.

En plus des 60 exoplanètes trouvées, les scientifiques ont également découvert 54 planètes potentielles. Si cela venait à se confirmer, cela porterait le nombre de planètes nouvellement découvertes à 114. Et vu le nombre de planètes restant à découvrir, dans l’immensité de l’espace, les questionnements autour de la vie extraterrestre ont encore de beaux jours devant eux…

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