« Des silhouettes vaporeuses autour du télescope JWST ? »

Cette curieuse photographie a été prise en pleine nuit dans la salle blanche qui abrite le miroir du futur télescope James Webb. De bien curieuses silhouettes vaporeuses apparaissent sur cette photo.

Le James Webb Space Telescope (JWST), avec son miroir de 6,5 mètres de diamètre, sera le télescope le plus puissant jamais envoyé dans l’espace. Sa sensibilité est cent fois plus grande que celle du télescope Hubble, lancé en 1990 et qui avait révolutionné l’astronomie. Grâce à ce nouvel instrument, les astronomes pourront remonter encore plus loin dans l’histoire de l’univers, jusqu’à 300 millions d’années après le big-bang, période à laquelle sont apparues les premières étoiles dont la traque se poursuit toujours avec d’autres outils.

Aujourd’hui le télescope est complètement achevé et les techniciens lui font passer de multiples tests pour s’assurer de la solidité et de la fiabilité de son miroir notamment. Avant d’envoyer un engin dans l’espace, ils doivent aussi s’assurer que celui-ci est indemne de toute contamination microbienne.

Pour ce faire, les puissants projecteurs de la salle blanche dans lequel il est abrité ont été éteints. Le spécialiste ès-contamination de la Nasa a alors examiné le miroir doré avec des lampes ultraviolettes qui mettent en évidence les éventuels matériaux organiques qui pollueraient les hexagones du miroir. Pendant ce test, Chris Gunn, un photographe de la NASA, a pris quelques clichés dont cette fameuse photo avec exposition longue qui montre une vue floutée des techniciens en mouvement, debout sur les passerelles autour du télescope. Le mystère des silhouettes est donc levé.

De nombreux autres tests sont prévus avant la mise en service du James Webb qui est normalement programmée pour 2018. Les internautes peuvent suivre les différentes étapes de la préparation du télescope, grâce à deux webcams installées dans la salle blanche du centre Goddard. Une fois dans l’espace, le James Webb sera placé sur orbite à 1,5 million de kilomètres de la Terre, soit bien plus loin qu’Hubble (600 km), et devrait fonctionner pendant dix ans.

Sources

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