« Le Falcon Heavy de SpaceX va détrôner Ariane 5 »

Le lanceur lourd de SpaceX, très en retard sur son calendrier (le premier vol était prévu en 2013), devrait décoller cette année. Il doit permettre à l’entreprise américaine de se porter candidate pour le lancement des satellites les plus lourds de l’U.S. Air Force et de concurrencer Arianespace sur le marché des gros satellites de télécommunications. Ce futur lanceur pourrait également révolutionner le marché s’il devient comme promis totalement réutilisable…

  • Le Falcon Heavy, d’une performance de 21 tonnes en version non réutilisable, devrait voler cette année, après un développement qui a pris du retard.
  • Il pourrait être totalement réutilisable.
  • Ses capacités en feront un concurrent d’Ariane 5.

Quelques jours après le succès du lancement d’un Falcon 9 avec un étage réutilisé, Elon Musk annonce vouloir également récupérer l’étage supérieur du Falcon Heavy. Ce lanceur, en retard sur son calendrier, doit réaliser son premier vol cet été. Un retard qui ne s’explique pas seulement par les deux échecs du Falcon 9.

Elon Musk a concédé que le développement du Falcon Heavy, dont l’étage principal est constitué de trois premiers étages du Falcon 9, a « été une de ces choses qui a d’abord semblé facile ». Mais accoler deux « boosters » à un étage identique, pour un total de 27 moteurs, s’est avéré plus difficile que prévu. Le projet a nécessité une « refonte du noyau central et l’ajout d’une tonne de matériel supplémentaire ». Sans doute faut-il entendre par « une tonne » une expression signifiant simplement une quantité importante. À ces contraintes de développement, brièvement évoquées lors d’un précédent article, SpaceX en ajoute deux autres avec la volonté de récupérer non seulement les 27 moteurs du premier étage mais aussi l’étage supérieur, voire la coiffe du lanceur. Et ce dès le premier vol d’essai.

Trois étages récupérés du Falcon 9. Lors de son premier vol, l’étage principal utilisera deux de ces boosters. Seul l’étage central sera neuf.

Un premier lancement avec 27 moteurs à récupérer

Pour le lancement prévu cet été, Elon Musk a annoncé la couleur« les boosters latéraux devraient revenir se poser sur la terre ferme tandis que l’étage central, celui qui fonctionnera le plus longtemps lors du vol, ira se poser sur notre barge », située en pleine mer, à plusieurs centaines de kilomètres du rivage. Quant à l’étage supérieur du lanceur, Elon Musk n’a pas précisé comment il comptait le récupérer. Il a néanmoins concédé avec lucidité que « les chances de réussite sont faibles, mais que cela vaut le coup d’essayer ». Au sujet de la coiffe du lanceur, on signalera que lors du lancement du Falcon 9 réutilisé, les deux parties de celle du satellite SES-10 ont été récupérées aves succès, dans l’océan, après une descente sous parachute.

Cette réutilisation possible se paie en masse maximale. Le Falcon Heavy est annoncé avec une performance de plus de 21 tonnes en orbite de transfert géostationnaire mais, dans sa version réutilisable, elle est diminuée d’une bonne moitié. En effet, le lanceur a besoin de carburant pour ramener les trois étages.

Enfin, bien que SpaceX ait signé plusieurs contrats de lancements avec le Falcon Heavy, il volera pour ainsi dire à vide lors de son premier vol. En raison des risques inhérents à tout nouveau lanceur, SpaceX n’a pas souhaité embarquer un satellite ou une charge utile opérationnelle. Ce sera donc une charge factice, vraisemblablement équipée de capteurs, voire de quelque chose dont la perte serait sans conséquence.

Le Falcon 9 de SpaceX se pose sur une barge en mer.  SpaceX avait déjà réussi à ramener sur la terre ferme le premier étage de son lanceur spatial après un vol court. Le 9 avril 2016, après cinq tentatives ratées, l’entreprise américaine parvenait pour la première fois à le faire atterrir sur une barge en pleine mer, dans l’océan Atlantique. Après le lancement d’un satellite, l’engin, qui s’est beaucoup éloigné de son site de décollage, a ainsi beaucoup moins de chemin à parcourir. 

Sources

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