« La NASA nous fait rêver depuis 1950: le programme Appolo, les navettes spatiales et Hubble »

Première partie. Le programme Appolo, les navettes spatiales et Hubble.

Le programme spatial Apollo fut conçu pour envoyer un équipage de trois hommes en direction de la Lune, en faire alunir deux et de les faire tous revenir sains et saufs, ce grâce à la plus imposante fusée jamais construite, Saturn V. Cette fusée emportait les différents modulesnécessaires à l’accomplissement de l’objectif fixé. Six des missions Apollo (Apollo 11, 12, 14, 15, 16 et 17) arrivèrent à ce but. La mission Apollo 7 servit à tester les modules de commande et de service. La mission Apollo 9 était destinée à tester plus particulièrement le module lunaire en orbite terrestre. Les missions Apollo 8 et 10 testèrent différents composants et systèmes en orbite lunaire et rapportèrent des clichés des futures zones d’alunissage. La mission Apollo 13 fut un échec en raison de l’explosion d’un réservoir d’oxygène dans le module de service.
Trois missions (Apollo 18, 19 et 20) ont du être annulées pour cause de restrictions budgétaires.
Les six missions lunaires rapportèrent plus de 300 kgs d’échantillons de roches et poussières. La durée totale du séjour des astronautes américains sur la Lune s’est élevée à 300 heures, dont 80 ont été consacrées aux sorties (exploration, prélèvements d’échantillons, dépose de matériel, etc.).Le programme Apollo (d’un coût estimé à près de 25 milliards de dollars en 10 ans – cf. budgets de la NASA) a fait suite aux programmes Gemini et Mercury et s’est déroulé de 1968 à 1972

Les États-Unis sont les premiers à concevoir une navette spatiale réutilisable capable d’emporter de gros satellites en orbite basse et de les rapporter sur la Terre. Six navettes ont été conçues depuis 1976 : Enterprise, Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis et Endeavour. L’Enterprise fut un démonstrateur et n’est jamais allé dans l’espace. Columbia et Challenger ont été détruites en mission. À noter en outre la maquette grandeur nature Pathfinder qui servit de banc d’essais. Mises en service à partir de 1981, un sénateur américain a émis l’idée de garder une ou plusieurs navettes en service jusqu’en 2015 (date à laquelle Orion devrait prendre la relève) mais leur mise à la retraite a eu lieu en 20111.

Le télescope spatial Hubble (en anglais Hubble Space Telescope, en abrégé HST) est un télescope spatial développé par la NASA avec une participation de l’Agence spatiale européenne qui est opérationnel depuis 1990. Son miroir de grande taille (2,4 mètres de diamètre), qui lui permet de restituer des images avec une résolution angulaire inférieure à 0,1 seconde d’arc ainsi que sa capacité à observer à l’aide d’imageurs et de spectroscopes dans l’infrarouge proche et l’ultraviolet lui permettent de surclasser pour de nombreux types d’observation les instruments au sol les plus puissants handicapés par la présence de l’atmosphère terrestre. Les données collectées par Hubble ont contribué à des découvertes de grande portée dans le domaine de l’astrophysique telles que la mesure du taux d’expansion de l’Univers, la confirmation de la présence de trous noirs supermassifs au centre des galaxies ou l’existence de la matière noire et de l’énergie noire.

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