« SpaceX a livré un super-ordinateur à l’ISS »

Ce lundi 14 août 2017, SpaceX a lancé un super-ordinateur sur la Station spatiale internationale (ISS) afin de tester sa capacité à fonctionner dans l’espace pendant un an, dans des conditions extrêmes.

Le lanceur Falcon 9, transportant la capsule Dragon, a décollé à l’heure prévue : 12h31 (heure locale), soit 18h31 sur les horloges de la métropole, depuis la base de Cap Canaveral, en Floride (Etats-Unis).

La capsule Dragon transporte 2,9 tonnes de marchandises, dont un supercalculateur baptisé « Spaceborne Computer » conçu par la société informatique américaine Hewlett Packard Enterprise (HPE). Le profil de lancement prévoit une séparation de la capsule Dragon 10 minutes après le décollage. Puis, la capsule effectuera plusieurs orbites avant d’atteindre graduellement l’altitude de l’ISS (400 kilomètres) à laquelle elle viendra s’arrimer le 16 août. Elle y restera un mois avant d’être chargée des déchets produits par l’équipage et relâchée vers l’atmosphère terrestre où elle finira par se désintégrer.

Le but de cette mission est de voir si l’ordinateur peut fonctionner dans des conditions extrêmes dans l’espace pendant un an, soit la durée qu’il faudrait à des astronautes pour atteindre Mars. Plus les astronautes parcourent de longues distances, plus le délai de transmission des communications devient important. Il faudrait au moins 20 minutes pour que des messages envoyés depuis Mars atteignent la Terre et autant de temps dans l’autre sens. « Un tel délai de communication rendrait toute exploration sur le terrain compliquée et potentiellement dangereuse si les astronautes sont confrontés à des scénarios de mission cruciaux qu’ils ne seraient pas en mesure de résoudre par eux-mêmes« , explique le vice-président de HPE, Alain Andreoli, dans un communiqué. Par conséquent, ce super-calculateur a été conçu pour fournir « des ressources informatiques sophistiquées à bord » aux astronautes, ajoute-t-il.

Particularité de cet ordinateur : il n’est pas très différent dhttps://i.pinimg.com/564x/ee/37/0c/ee370c950afd2b819da16aae9a12af68.jpges machines très haut de gamme que l’on peut trouver dans le commerce. Seules quelques modifications ont été apportées. Comme par exemple un système de refroidissement assuré non plus par un ventilateur mais par un circuit d’eau alimenté par une petite pompe (watercooling). Mais pour résister à l’environnement hostile de l’espace, aux radiations et aux particules, la machine n’a été équipée d’aucun bouclier ou caisson susceptible de l’alourdir. Ses concepteurs ont opté pour une protection logicielle plutôt que matérielle. Autrement dit, lorsque l’ordinateur détecte des paramètres anormaux (surtension, impact…) il abaisse immédiatement sa vitesse de fonctionnement afin de minimiser le risque d’erreur. Ce procédé aurait permis à la machine de passer avec succès « 146 tests et certifications exigées par la Nasa pour être « approuvé pour l’espace » » précise HP.

La capsule emporte également du matériel pour servir de nombreuses autres expériences scientifiques (plus de 250 précise SpaceX). Parmi elles, l’expérience CREAM (Cosmic Ray Energetics and Mass) qui visera à fixer un capteur à l’extérieur de la station spatiale internationale, afin d’étudier les rayonnements cosmiques. Une autre sera dédiée à l’étude de la maladie de Parkinson et à l’étude de nouveaux traitements en l’absence de gravité. Une troisième expérience aura pour objectif d’étudier la croissance de cellules souches précurseurs de cellules de poumons en apesanteur. Enfin, une expérience technique sera conduite pour étudier l’efficacité de nanosatellites pour réaliser en urgence des prises de vues du sol, afin d’estimer par exemple les dégâts sur une zone après une catastrophe naturelle.

Ce lancement sera le 12e pour SpaceX, qui a un contrat avec la NASA pour approvisionner les astronautes en orbite.

Sources

 

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