« SpaceX a lancé la mini-navette spatiale top secret X-37B »

SpaceX a lancé avec succès jeudi 7 septembre 2017 la mini-navette spatiale non-habitée de l’armée américaine X-37B, selon les images en direct retransmises depuis le Centre spatial Kennedy en Floride. La fonction de cet engin ? Elle demeure secrète…

Le jeudi 7 septembre 2017, la fusée Falcon 9 a décollé à 14H00 GMT (10H00 locales). Le premier étage est revenu se poser en douceur moins de dix minutes après le lancement à la Station de l’US Air Force de Cap Canaveral toute proche, toujours selon les images de SpaceX – cette manoeuvre délicate devient désormais une routine. Ce tir est resté incertain jusqu’à jeudi matin alors que l’ouragan de grande puissance Irma se dirige vers la Floride, dans le sud-est des Etats-Unis. Il s’agit pour SpaceX du deuxième lancement effectué pour le Pentagone. En mai, la société d’Elon Musk avait mis en orbite un satellite secret.

Le 5e vol de cette mini-navette

L’avion spatial X-37B, également appelé Véhicule test orbital (OTV), est l’un des deux engins de ce type connus dans la flotte de l’US Air Force. Il s’agit du cinquième vol de cette mini-navette. « La cinquième mission de l’OTV continue à parfaire les performances et la souplesse de ce démonstrateur de technologies spatiales qui est également une plateforme pour des charges utiles expérimentales », indique l’US Air Force dans un communiqué.

« Pour cette mission, l’OTV transporte de petits satellites et fera la démonstration d’un accès plus rapide à l’espace et permettra aussi de tester des technologies spatiales émergentes », est-il précisé. Lors de sa précédente mission, le X-37B avait effectué un vol orbital en continu de 718 jours. Il était revenu se poser sur terre le 7 mai dernier. A chaque nouveau vol dans l’espace, dont le premier a eu lieu en 2010, l’engin alimenté en énergie par des panneaux solaires, reste de plus en plus longtemps en orbite terrestre. L’X-37B, qui ressemble à la navette spatiale américaine, dont la dernière a volé en juillet 2011, mesure neuf mètres de long et a une envergure d’ailes de 4,5 mètres.

Sources

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