« Le survol rapproché de la planète rouge grâce à la sonde Mars Express »

Elon Musk révélait il y a quelques jours ses plans pour une mission habitée sur Mars à l’horizon 2024, l’occasion pour nous de revenir sur les récentes images diffusées par l’ESA qui nous permet un survol rapproché de la planète rouge grâce à la sonde Mars Express. Si vous n’aurez sans doute jamais la chance de pouvoir fouler ces terres, des instruments sur place nous permettent aujourd’hui de rêver un peu.

Grâce à des images recueillies par la sonde Mars Express, l’Agence Spatiale Européenne (ESA) diffusait en décembre dernier une incroyable séquence de deux minutes, nous invitant à survoler depuis notre canapé la planète rouge et plus précisément Mawrth Vallis, un ravin de 600 km de long et 2 km de profondeur. Cette vallée aurait auparavant abrité un cours d’eau et donc susceptible d’être retenue pour l’atterrissage d’Exomars 2020. Ces images haute définition font découvrir d’anciens cratères et des sédiments stratifiés.

Rappelons que la sonde lancée en juin 2003 avait trois objectifs principaux : cartographier la planète Mars, analyser son sous-sol et étudier son atmosphère. Depuis son arrivée, la sonde aura obtenu de précieux résultats parmi lesquels la détection d’argiles confirmant la présence passée d’eau liquide à la surface de Mars, la détermination de la nature des calottes polaires de Mars avec une estimation du volume d’eau stockée et la réalisation d’une analyse précise de la composition de l’atmosphère martienne et de ses interactions avec le vent solaire… rien que ça ! La mission est d’ailleurs tellement rentable en termes de connaissances qu’en novembre 2016, le Comité des programmes scientifiques (SPC) de l’ESA confirmait l’extension de la mission jusqu’à la fin 2018.

Notons au passage que tous les jours, de nouvelles images (résolution de 640 x 480 pixels) sont transmises par la sonde, permettant ainsi à celles et ceux qui le souhaitent de contempler l’évolution des paysages martiens. Vous retrouverez ici les dernières images acquises avec VMC, la webcam de Mars Express.

Sources

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