« Aidez la NASA à choisir un nom pour ce gros rocher de la ceinture de Kuiper »

La sonde New Horizons se dirige, après le survol de Pluton, vers un gros objet de la ceinture de Kuiper qu’elle devrait atteindre le 1er janvier 2019. La NASA a besoin d’aide pour lui trouver un petit nom.

(486958) 2014 MU69 : c’est la désignation officielle de la nouvelle cible de la sonde New Horizons qui est passée au-dessus de Pluton, le 14 juillet 2015. Il s’agit d’un petit objet de la ceinture de Kuiper qui est une vaste zone en forme d’anneau composée d’une myriade de petits corps située au-delà de l’orbite de Neptune entre 30 et 100 ou 150 unités astronomiques du Soleil.

En septembre 2017, la sonde New Horizons est sortie d’une période d’hibernation de quatre mois pour effectuer une correction de trajectoire et envoyer un message vers la Terre qui a mis 5h et 24 minutes pour atteindre sa cible. La sonde était alors à 5,82 milliards de kilomètres de notre planète. Elle restera active jusqu’au 22 décembre. Après cette date elle sera à nouveau placée en hibernation jusqu’au mois de juin 2018. Crédit : Nasa.

De nature encore indéterminée

On ne sait pas encore grand chose à propos de (486958) 2014 MU69 : c’est un gros rocher qui mesure environ entre 30 et 45 kilomètres de diamètre. Les dernières observations réalisées en juillet 2017 par le télescope spatial Hubble suggèrent qu’il pourrait s’agir d’un astre binaire formé de deux compagnons mesurant respectivement 20 et 18 km de diamètre. Mais il se pourrait également que ce soit deux corps indépendants mais très rapprochés ou même un objet composé de multiples parties. Quoiqu’il en soit, l’objet en question ne gardera pas sa dénomination actuelle, comme pour chaque cible d’intérêt il va se voir attribuer un petit nom, plus facile à mémoriser. La NASA qui gère la sonde New Horizons a décidé de lui choisir d’abord un surnom qui sera utilisé jusqu’à son survol par la sonde prévu le 1er janvier 2019. Puis une fois que sa nature sera définitivement éclaircie, elle soumettra un nom officiel (ou plusieurs en fonction des observations) à l’Union astronomique internationale, l’instance qui gère les patronymes des astres dans le système solaire et le reste de l’univers.

Plusieurs surnoms ont déjà été proposés pour 2014 MU69 mais le choix n’est pas encore fait. Les internautes peuvent donc voter sur le site du SETI pour élire celui qu’ils préfèrent ou même en soumettre de nouveaux, jusqu’au 1er décembre.

Sources

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