« Le Yéti ne serait finalement qu’un ours des hautes montagnes de l’Asie »

Des chercheurs ont récemment analysé des échantillons censés être des restes de « l’abominable homme des neiges ». Le « yéti » serait finalement un ours des hautes montagnes de l’Asie, selon ses analyses ADN.

Vous rappelez-vous de « l’abominable homme des neiges » dans Tintin au Tibet ? Ce yéti, qui occupe une place importante dans la mythologie népalaise et tibétaine, a-t-il réellement existé ? Ou bien s’agissait-il d’un autre animal, bien réel cette fois-ci ? La science penche pour la seconde option. De récentes analyses ADN de restes supposés de yétis montrent que cette créature mystérieuse serait en fait un ours des hautes montagnes asiatiques, selon une nouvelle étude publiée mercredi 29 novembre dans les Actes de la Royal Society B.

 

Charlotte Lindqvist, biologie à l’Université de l’État de New York, à Buffalo, et coauteure de cette nouvelle étude, a récemment analysé neuf échantillons de restes supposés de yétis. Ces échantillons comprenaient notamment des fragments d’os, de dent, des morceaux de peau, des poils et de la matière fécale, le tout collecté dans les montagnes de l’Himalaya et sur le plateau tibétain de la fin des années 1930 à aujourd’hui, depuis conservé dans des musées et collections particulières.

Après analyse ADN, l’un d’eux s’est avéré provenir d’un chien. Les huit autres échantillons correspondent à des ours noirs d’Asie, des ours bruns d’Himalaya et à des ours bruns tibétains. « Selon nos résultats, le yéti est un ours qui vit dans la région actuellement », résume Charlotte Lindqvist. « Cela peut être n’importe lequel » de ces trois ours locaux. L’ours brun de l’Himalaya (Ursus arctos isabellinu) est une sous-espèce de l’ours brun. Il est doté d’une fourrure assez claire et rousse. L’ours brun du Tibet (Ursrus arctos pruinosus, ou ours bleu du Tibet), a une fourrure plus foncée avec un « collier » blanc autour du cou. Le troisième est l’ours noir d’Asie (Ursus thibetanus). Il est plus petit et porte une sorte de collier blanc sur son poitrail.

Pour Charlotte Lindqvist, les résultats de l’étude permettent de montrer que le mythe du yéti « puise ses racines dans des faits biologiques réels » et se rattache aux ours locaux. « Cela avait été suggéré auparavant mais jamais confirmé directement avec une approche scientifique rigoureuse », souligne-t-elle. Cette étude n’est en effet pas la première à s’intéresser à l’ADN du « Yeti », mais les projets antérieurs comportaient des analyses génétiques plus simples, ce qui laissait des questions importantes non résolues.

En plus de remonter aux origines de la légende du Yeti, ce travail nous révèle également des informations sur l’histoire évolutive des ours asiatiques. « Les ours dans cette région sont soit vulnérables, soit en danger critique d’un point de vue de la conservation, mais on ne sait pas grand-chose de leur passé », explique la chercheuse. « Les ours bruns de l’Himalaya, par exemple, sont très menacés, et la clarification de la structure de la population et de la diversité génétique peut aider à estimer la taille de la population et à élaborer des stratégies de gestion ».

Les scientifiques ont ici séquencé l’ADN mitochondrial de 23 ours asiatiques (y compris les prétendus yétis), et ont comparé ces données génétiques à celles d’autres ours du monde entier. Cette analyse a montré que si les ours bruns tibétains partagent une ascendance commune étroite avec leurs parents nord-américains et eurasiens, les ours bruns de l’Himalaya appartiennent à une lignée évolutive distincte qui a divergé très tôt de tous les autres ours bruns. La scission se serait produite il y a environ 650 000 ans, pendant une période de glaciation, selon les scientifiques. L’expansion des glaciers et la géographie montagneuse de la région ont en effet pu mener à séparer les ours himalayens des autres espèces, menant à une période prolongée d’isolement et à un chemin évolutif indépendant.

Sources

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