« Cet animal est le plus ancien encore vivant sur Terre ! »

Une récente étude britannique a déterminé quel était l’ancêtre encore en vie de tous les animaux de la planète, y compris de l’Homme. Cette question qui, depuis de longues années, faisait débat parmi la communauté scientifique a enfin sa réponse claire et définitive.

L’animal ayant la plus longue lignée sur Terre est donc l’éponge (Porifera). Il faut savoir que seulement deux espèces marines primitives pouvaient prétendre à ce titre, à savoir l’éponge et le cténophore, un genre de méduse. Ce « match » faisant l’objet de houleux débats parmi les scientifiques depuis 2008, année où les deux espèces évoquées furent désignées comme les plus anciennes encore vivantes sur Terre.

Ainsi, l’éponge est notre plus vieil ancêtre encore en vie et cette conclusion a été apportée par une étude menée par Davide Pisani de l’École des Sciences de la Vie et de la Terre de l’Université de Bristol (Royaume-Uni). Ces recherches ont fait l’objet d’un communiqué officiel publié le 30 novembre 2017 et d’une vidéo explicative visible en fin d’article. Le principal meneur de l’étude a déclaré que :

« Connaître l’ordre d’apparition de ces deux espèces à la racine de l’arbre animal est fondamental pour comprendre notre propre évolution et les origines des caractéristiques importantes de l’anatomie animale », des propos recueillis par le Science Daily.

Afin de parvenir à la conclusion évoquée plus haut, les chercheurs ont étudié le génome de l’éponge mais également ses données phylogénétiques. La phylogénétique moléculaire est une science assez récente, relative à l’utilisation de séquences de macromolécules biologiques (ADN, ARN…) afin d’obtenir des informations sur l’histoire évolutive des organismes vivants, notamment sur leurs liens de parenté.

Alors que cette découverte constitue une importante avancée pour la science de l’évolution, celle-ci aurait fait l’objet d’un consensus parmi les scientifiques ayant sonné la fin d’une décennie de débats autour de la question.

Sources

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