« La sonde SDO a filmé cette éclipse solaire »

L’observatoire dynamique solaire (SDO) de la NASA a photographié la Terre passant devant le Soleil. Un phénomène céleste nommé transit par les astronomes.

Depuis 2010, la sonde Solar Dynamics Observatory (SDO) braque ses quatre instruments en direction du Soleil, dans le cadre du programme Living With a Star de la NASA. En six années, elle a livré des centaines d’heures d’images de notre étoile. SDO a en particulier contribué a éclairer les mécanismes qui conduisent aux éruptions solaires. Ces phénomènes spectaculaires se produisent dans l’atmosphère du Soleil lorsque des champs magnétiques accélèrent des particules à des niveaux d’énergie considérables, des millions de fois supérieures à ceux d’une explosion nucléaire telle qu’on pourrait en produire sur Terre.

La saison des éclipses

Mais quelquefois des obstacles célestes viennent oblitérer le champ visuel des instruments de la sonde. Selon le jeu des orbites, la Lune ou la Terre viennent en effet s’interposer entre l’engin et le Soleil. Un phénomène appelé transit, qui permet de réaliser certaines observations intéressantes, notamment de la couronne, en profitant de la moindre luminosité solaire. Le 11 février 2018, SDO a ainsi vu la Terre s’afficher devant le Soleil, une éclipse qui a duré une petite demi-heure.  

Cette éclipse est la première d’une série qui va s’étendre sur trois semaines. Chaque année, SDO connaît deux « saisons » d’éclipses autour des équinoxes de printemps et d’automne. Elles sont globalement assez courtes, mais certaines peuvent durer jusqu’à 72 minutes. La plupart des vaisseaux spatiaux observant le Soleil à partir d’une orbite autour de la Terre doivent faire face à de telles éclipses. Lors des plus longues, SDO dont l’alimentation énergétique dépend de l’illumination de ses panneaux solaires est mise en dormance et ses instruments scientifiques sont déconnectés.

Sources

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