« De bien curieuses formations rocheuses sur Mars »

La NASA a diffusé en début de semaine des images prises par la sonde Mars Reconnaissance Orbiter. Elles laissent apparaître des dunes de sable incurvées et d’étranges formations rocheuses.

MRO a quitté la surface terrestre le 12 août 2005 pour s’insérer ensuite dans l’orbite martienne six mois plus tard. Extrêmement ambitieuse, la mission avait pour principal objectif de cartographier la surface de la planète rouge.

Pour se faire, la NASA n’a pas lésiné sur les moyens et l’agence spatiale a ainsi équipé la sonde du télescope HIRISE, un appareil capable d’obtenir des images avec une résolution de vingt à trente centimètres.

Mars abrite d’étonnantes formations rocheuses

En parallèle, MRO a également été équipé avec un radiomètre et un spectromètre, tous deux combinés à un radar capable de déterminer la composition minéralogique du sol. Massive, la sonde pèse un peu plus de deux tonnes et elle nous a permis de construire une carte précise de la surface de la planète rouge.

Depuis son entrée dans l’orbite martienne, l’appareil nous a transmis un nombre considérable de photos. La dernière en date est sans doute une des plus surprenantes.

L’image en question laisse apparaître plusieurs éléments inédits, à commander par de vastes dunes sombres incurvées empilées les unes sous les autres. Ce ne sont cependant pas ces dunes qui ont retenu l’attention de l’équipe scientifique travaillant sur la sonde.

Un phénomène naturel

En observant attentivement l’image, les chercheurs ont en effet réalisé que toute la partie située à gauche des dunes se composait de rochers soigneusement posés les uns aux côtés des autres, des rochers formant de ce fait une série de bandes sombres et claires s’étendant sur une surface atteignant plusieurs kilomètres carrés.

Contrairement à ce que l’on pourrait croire, ces lignes tracées sur le sol martien sont tout à fait naturelles. En réalité, on trouve des formations similaires sur Terre, et plus précisément en Arctique. Les cycles de gel et de dégel de la région ont en effet pour habitude d’exercer une pression constante sur les rochers, ce qui débouche sur la formation de motifs d’une étonnante régularité.

Les bandes présentes sur Mars se seraient formées de la même façon, au fil des siècles. Toutefois, si le phénomène peut être facilement expliqué, il prouve également que la Terre et Mars ne sont pas des planètes très différentes l’une de l’autre.

Sources

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