« Blue Origin: et de huit ! »

Et de huit ! Avec ce huitième vol d’essai réussi il y a quelques jours, Blue Origin démontre la fiabilité du New Shepard. Mieux encore, les deux derniers vols ont été représentatifs d’une mission touristique à la frontière de l’espace. À moins d’une très mauvaise surprise à l’analyse des données du vol, le prochain tir pourrait être un vol d’essai habité.

Dans la course au tourisme spatial, pour des vols suborbitaux à la frontière de l’espace, que se livrent Virgin Galactic et Blue Origin, la société de Jeff Bezos pourrait avoir pris un coup d’avance avec son New Shepard. Certes, les deux systèmes de transport suborbitaux sont très différents l’un de l’autre, un avion pour Virgin Galactic (le SpaceShipTwo) et un étage suborbital surmonté d’une capsule pour Blue Origin, mais les objectifs sont identiques : amener des touristes à la frontière de l’espace, arbitrairement fixée à 100 kilomètres, et les maintenir plusieurs minutes en apesanteur lors de la phase de vol balistique.

La semaine dernière, le New Shepard a réalisé avec succès un huitième vol d’essai. Comme le précédent, il était représentatif d’une mission touristique. La capsule était semblable au modèle habitable, munie de larges hublots pour permettre aux futurs clients de Blue Origin de profiter de la rotondité de la Terre et du spectacle qu’offrent la noirceur du ciel et la beauté bleue de notre planète.

Huitième vol d’essai du New Shepard, vu depuis l’intérieur de la capsule. Suivre le déroulement de la mission, du lancement au retour au sol et sous cet angle montre bien ce que vivront ces touristes de l’espace. Notez la poussière à l’intérieur de la capsule qui se met à flotter quand la capsule est en apesanteur. Enfin, on remarque que le mannequin n’a pas l’air d’être très secoué. 

Jeff Bezos prépare-t-il un coup ?

L’étage et la capsule avaient déjà volé une première fois le 15 décembre 2017, lors du septième vol d’essai du New Shepard. Le mannequin Skywalker, doté de capteurs pour mesurer les conditions (notamment les accélérations) auxquelles seront soumis les futurs passagers lors du décollage et du retour au sol, était de nouveau à bord. Il était accompagné de huit expériences commerciales logées dans des emplacements spécifiques.

Au total, cette huitième mission a duré un peu moins de 13 minutes et, selon des données provisoires, tous les paramètres mesurés du vol sont ressortis nominaux. La capsule s’est posée en douceur, freinée par trois immenses parachutes et un petit coup de rétrofusée.

La date du prochain vol d’un New Shepard n’a pas été annoncée. Mais, avec huit lancements et plusieurs réutilisations réussies, le prochain tir pourrait être un vol d’essai habité avec en ligne de mire un premier vol touristique pour les 50 ans des premiers pas de l’Homme sur la Lune, en juillet 2019 !

Sources

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