« Demain, les vaisseaux spatiaux voyageront à 1,5 million de km/h ! »

Actuellement, la NASA développe un moteur de propulsion avancé qui pourrait propulser les voyages interstellaires à un tout autre niveau. Il sera bientôt possible d’atteindre des vitesses de plus de 1,5 million de km/h.

Depuis des décennies, les vaisseaux spatiaux se déplacent à faible vitesse avec des produits chimiques, ce qui limite notre capacité de recherche et d’exploration spatiale. Cependant, il est maintenant possible d’atteindre des vitesses de plus de 1,5 million de km/h. Le NASA institute for Advanced Concepts de la NASA (NIAC) finance deux concepts aux potentialités élevées.De nouveaux moteurs ioniques en cours de développement pourraient avoir des niveaux de puissance des dizaines de milliers de fois plus élevés.

La propulsion antimatière et les propulsions ioniques multi-mégawatts sont en cours de développement.

Les vitesses actuelles des vaisseaux sont assez faibles en termes spatiaux. Le vaisseau spatial Voyager 1 se déplace à 61 000 km/h. Cette vitesse a été atteinte principalement grâce à une fusée chimique, mais aussi à l’aide de la gravité, que la sonde spatiale a utilisée pour se propulser. Junon, Hélios I et Hélios II ont réussi à atteindre des vitesses d’environ 240 000 km/h en utilisant également des boosts gravitationnels. La sonde solaire Parker récemment lancée atteindra 700 000 km/h grâce à la gravité du Soleil.

Les propulsions gravitationnelles sont actuellement notre meilleur moyen d’atteindre des vitesses plus élevées pour les vaisseaux spatiaux. Cependant, cette méthode est également préjudiciable à notre recherche et à notre exploration, car il faut beaucoup de temps pour qu’elle fonctionne. Cela peut prendre plusieurs mois avant que la vitesse désirée ne soit atteinte et que la véritable mission ne commence véritablement.

Les nouvelles méthodes utiliseront 50000 propulseurs lithium-ion ISP, dont le premier sera testé dans 4 mois. Dans le cadre d’une étude de phase 2 du NIAC de la NASA, des lasers sont utilisés pour transmettre 10 mégawatts de puissance à de nouveaux amplificateurs ioniques. Les progrès récents des lasers sont largement méconnus du public. L’armée américaine est en train de mettre au point des lasers capables de produire 100 kilowatts au cours des deux prochaines années. Les propulsions ioniques par faisceau laser seront jusqu’à dix fois plus rapides que les propulsions ioniques précédentes.

Un vaisseau spatial avec cette technologie mettrait moins d’un an pour rejoindre Pluton.

Le Jet Propulsion Laboratory est en train de fabriquer et d’aplanir les nombreux composants utilisés dans ce système. La voile et les moteurs ioniques se réunissent enfin. Le plus difficile sera de créer et de maintenir les lasers à réseau phasé. La tension de test sera augmentée jusqu’à 6000 volts. Ceci permettra aux propulseurs ioniques d’être directement contrôlés, ce qui élimine le besoin de beaucoup d’électronique et de poids. Ce type de propulsion ionique présente de nombreux défis techniques, mais les prédictions montrent qu’un projet bien financé pourrait voir le jour avant 2040.

Sources

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