« La sonde New Horizons est prête pour un survol de l’astéroïde Ultima Thulé »

Trois ans après avoir frôlé Pluton, New Horizons arrive en vue d’Ultima Thulé. Le premier janvier 2019, la sonde passera très près de l’astéroïde pour l’étudier. C’est la première fois qu’une mission explore la Ceinture de Kuiper.

Ça se rapproche à grands pas ! « Ultima nous voilà ! » a lancé le chef de la mission New Horizons, Alan Stern. Dans moins de deux semaines maintenant, le jour de l’an, la sonde américaine survolera Ultima Thulé – de son vrai nom 2014 MU69 -, une terre lointaine et inexplorée située dans la Ceinture de Kuiper, à plus d’un milliard de kilomètres de Pluton. Cela se présente très bien. On va enfin pouvoir découvrir à quoi ressemble cet astéroïde.

Comme il y a plus de trois ans, en vue du passage historique de la sonde dans la banlieue de Pluton, les 12 membres de l’équipe de surveillance – véritables gardiens de la mission – scrutent sans relâche les environs de cet objet d’environ 30 kilomètres de diamètre, à l’affût du moindre petit objet qui pourrait se mettre en travers de son chemin (le vaisseau voyage à une vitesse moyenne de 50.000 km/h). Pour l’instant, rien de périlleux n’a été détecté par l’instrument Lorri (Long Range Reconnaissance Imager), lequel ouvre grand son œil télescopique depuis août. Rien ne semble se dresser sur sa route : ni petites lunes ni anneaux.

L’équipe choisit la voie la plus rapprochée

La voie est libre donc. Le premier janvier 2019, New Horizons frôlera Ultima à seulement 3.500 kilomètres de son centre, soit trois fois plus près de la surface que pour Pluton il y a trois ans.

« Notre équipe a l’impression de piloter le vaisseau spatial comme si nous étions des marins perchés sur la vigie d’un navire, à l’affût des dangers qui nous attendent, raconte Mark Showalter, de l’institut Seti, qui supervise l’équipe de surveillance. [Celle-ci] est tout à fait d’accord sur le fait que le vaisseau spatial devrait rester sur la trajectoire la plus rapprochée et les responsables de la mission ont adopté notre recommandation. »
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