« Mars Odyssey a photographié Phobos, la plus grosse lune de Mars »

La sonde de la NASA a photographié la plus grosse lune de Mars quand elle était pleine, une première.

La sonde Mars Odyssey est en orbite autour de la planète rouge depuis 2001 et depuis elle a presque exclusivement gardé ses instruments scientifiques braqués sur le sol martien dont elle étudie la composition. Ce n’est que tout récemment que la Nasa a mis en place une manœuvre de retournement permettant à la sonde de modifier son axe de visée et d’observer de nouvelles choses. Ce qu’elle a fait en septembre 2017 pour la première fois quand elle a été pointée sur Phobos, la plus grosse des deux lunes martiennes. Depuis elle se retourne régulièrement pour observer les satellites de Mars, ce qui lui a permis d’observer pour la première fois Phobos en phase de pleine lune.

Un air d’étoile noire

Phobos est extrêmement proche de sa planète mère puisqu’elle orbite à seulement 6000 km de la surface martienne – à comparer avec les 380.000 kilomètres séparant la Lune de la Terre. Toute petite, cette lune ne mesure que 22 kilomètres de large et sa surface est marquée par de multiples rainures et par le gigantesque cratère Stickney, de 9 km de diamètre, qui lui donne un faux air D’Étoile Noire, l’arme secrète de l’empire dans la saga Star Wars.

Mars Odyssey a capturé pour la première fois, en avril 2019, Phobos en phase de pleine lune grâce à sa caméra THEMIS qui offre une vison en infrarouge. Il a été ainsi possible d’observer les changements de température à la surface de ce satellite naturel, selon sa position autour de Mars. Des informations précieuses puisque la quantité de chaleur dégagée va indiquer la nature des matériaux qui composent Phobos, ce qui pourrait permettre de trancher la question de son origine.

Une origine encore mystérieuse

Deux théories s’opposent en effet pour expliquer la présence de Phobos, et de sa consœur Deimos, autour de la planète rouge. La première estime que les deux satellites sont deux astéroïdes capturés dans le champ de gravitation de Mars. L’autre soutient qu’elles sont le reliquat d’un impact géant qui a expulsé de la matière martienne en orbite quelques centaines de millions d’années après la formation de la planète. Cette dernière hypothèse semble actuellement recueillir le suffrage de la communauté scientifique depuis la publication de deux solides études en 2016.

Les images de Mars Odyssey permettront notamment de connaître la quantité de fer et de nickel présent sur Phobos. Leur abondance et la façon dont ils sont liés à d’autres éléments donnera des indications quant à l’origine de la lune. Mais pour trancher définitivement le débat, il faudra analyser des échantillons de sol prélevés directement sur place. Ce que devrait faire la mission Japonaise MMX (pour Mars Moons Exploration) qui ambitionne de ramener sur Terre, en 2027, une centaine de grammes de poussière du sol de Phobos.

Sources

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