« La NASA a besoin de nous pour cartographier l’astéroïde Bennu »

Un projet de sciences participatives permet de prendre part à la cartographie de la surface de l’astéroïde qui est actuellement visité par la sonde Osiris-Rex. Rappelons que l’astéroïde Bennu est sous étroite surveillance puisqu’il risque de frapper la Terre le 25 septembre 2175.

Depuis le 31 décembre 2018, la sonde Osiris-Rex (« Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer ») est en orbite autour de l’astéroïde Bennu, un gros caillou de 500 mètres de diamètre qui met 1,2 an à faire le tour du Soleil. Elle va l’étudier de tout près pendant presque deux ans avant de tenter une opération risquée de collecte d’échantillons à sa surface. Et pour que cette manœuvre se déroule dans les meilleurs conditions, la NASA a besoin de connaître les moindres détails de la surface de l’astéroïde. Pour y arriver, elle réclame un petit coup de main.

Un astre plus rocailleux que prévu dont l’étude est difficile

Les premières photographies de la sonde ont révélé que la surface de l’astéroïde était jonchée de nombreuses roches dont un gigantesque caillou près du pôle sud qui mesure pas loin de 50 mètres de hauteur pour 55 de large. Il y a beaucoup plus de rochers que prévu mais il existe des portions de surface moins chaotiques. Ces détails sont essentiels à connaître pour la deuxième phase de la mission de la sonde qui consistera à prélever des échantillons grâce à un bras télescopique et à les renvoyer sur Terre. La manœuvre se déroulera en 2020.

Pour maximiser les chances de réussite de la manœuvre de prélèvement, les ingénieurs en charge de la sonde doivent parfaitement connaître la topographie de l’astéroïde. Pour ce faire, l’agence spatiale a mis en place un partenariat avec le Planetary Science Institute qui a développé l’application CosmoQuest qui permet de recenser les roches, rochers et cratères de Bennu et de les mesurer. Mais la tâche est immense et nécessite le concours de « petites mains » qui devront patiemment effectuer ce fastidieux travail de recensement. Tout le monde peut y participer en s’inscrivant sur le site du projet. Pas besoin d’être un expert : il suffit de posséder un ordinateur doté d’un grand écran et si possible d’un pavé tactile, mais une souris peut faire l’affaire.

Une fois inscrit, les volontaires recevront une image d’une portion de la surface de Bennu contenant entre une douzaine et une centaine d’éléments de relief qu’il conviendra alors de numéroter et de mesurer. Pour aider les nouveaux participants, plusieurs didacticiels sont là pour faciliter la prise en charge de l’interface. La campagne de cartographie durera jusqu’au 10 juillet 2019. 

Un astéroïde témoin des origines du système solaire

Munis de ces données, la NASA effectuera une première sélection de sites principaux et secondaires qui seront alors observés de plus près par la sonde, avec une résolution inférieure au centimètre. Ces nouvelles images serviront à faire un choix définitif pour le prélèvement au bras télescopique. Les données d’Osiris-Rex et les échantillons qui seront expédiés vers la Terre seront précieux pour les scientifiques qui étudient les origines du système solaire et de la Terre. Bennu est en effet un astéroïde très ancien dont la composition reflète celle du système solaire primitif. C’est avec des « briques » comme Bennu que les planètes rocheuses se sont formées, dont bien sûr la Terre. Il se pourrait également qu’Osiris déniche à la surface de l’astre des traces d’acides aminés, des molécules précurseurs de la vie. Si leur présence est attestée, cela fournira des indications sur la façon dont la vie est apparue sur Terre et sur son existence possible sur d’autres astres du système solaire.

Sources 

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