« Voici les premiers reptiles génétiquement modifiés au monde »

Une équipe de scientifiques de l’université de Géorgie aux États-Unis a réussi à éditer le génome de reptiles pour la première fois grâce aux ciseaux génétiques CRISPR-Cas9, créant des mini-lézards albinos. La manipulation pourrait améliorer notre compréhension des problèmes de vue chez les humains atteints d’albinisme, espèrent les chercheurs.

L’outil CRISPR-Cas9 est généralement utilisé sur des ovocytes fécondés, mais la technique est difficile à appliquer aux animaux qui pondent des œufs. Chez les reptiles, il est difficile de savoir exactement quand un œuf est fécondé, car la femelle conserve le sperme du mâle pendant une relativement longue période avant la fécondation. Si on injecte CRISPR trop tôt, il risque d’être gâché. Si on le fait trop tard, l’embryon aura trop grandi et sa membrane sera devenue trop dure pour être percée sans danger. Les chercheurs se sont en revanche aperçus que la membrane transparente des ovaires leur permettait de voir les ovocytes qui allaient bientôt être fécondés. Ils ont injecté CRISPR juste avant la fécondation, avec succès. La suppression du gène de la tyrosinase visé provoque l’albinisme mais sans tuer l’animal. « Si on voit un bébé lézard albinos, on sait que cela a marché », dit à l’AFP Doug Menke, coauteur de l’étude publiée dans la revue Cell Press. Les chercheurs espèrent apprendre comment le gène affecte le développement de la rétine.

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