Ce sera la première mission habitée 100 % américaine, depuis l’arrêt des navettes spatiales en 2011, après trente ans de service.

L’agence spatiale américaine, la NASA, a annoncé vendredi 22 mai avoir accordé son feu vert au lancement d’un vol habité à bord d’une fusée SpaceX. Les hauts responsables de l’agence spatiale et de la société d’Elon Musk étaient réunis depuis jeudi au centre spatial Kennedy, en Floride, pour vérifier que tout était prêt pour la mission.

Les Américains Robert Behnken et Douglas Hurley décolleront le 27 mai à 16 h 33 (22 h 33, heure de Paris) à bord d’une capsule Crew Dragon, en direction de la Station spatiale internationale (ISS) où ils s’amarreront le lendemain.

Ce sera la première mission habitée 100 % américaine depuis l’arrêt des navettes spatiales en 2011, après trente ans de service.

Depuis neuf ans, seuls les Russes disposaient d’un moyen de transport spatial et des dizaines d’astronautes internationaux ont appris le russe et voyagé à bord des fusées Soyouz, à partir de Baïkonour, au Kazakhstan, pour se rendre dans l’ISS, occupée en permanence depuis 2000 par des Américains et des Russes.

Accès indépendant à l’espace

La NASA finance, depuis la présidence de Barack Obama, SpaceX (3,1 milliards de dollars de contrats) et séparément Boeing (4,9 milliards) afin de redonner aux Etats-Unis un accès indépendant à l’espace. Le programme devait initialement prendre le relais des navettes en 2015.

Un délai que Neil Armstrong, le premier homme à avoir marché sur la Lune, jugeait déjà en 2010 « humiliant et inacceptable ». Finalement, le trou aura duré près de neuf ans – sous réserve que le vol de SpaceX se passe bien.

Douglas Hurley et Robert Behnken s’entraînent depuis cinq ans sur la capsule Crew Dragon, pendant ultramoderne des capsules Apollo des années 1960. A l’intérieur, tout est contrôlé par des écrans tactiles. Comme Apollo, Crew Dragon reviendra amerrir sur Terre.

Les entreprises SpaceX et Boeing devront chacune assurer six voyages de quatre astronautes vers l’ISS dans les prochaines années, sans compter la mission de démonstration.

Si SpaceX, fondée en 2002 par l’alors millionnaire Elon Musk (il est aujourd’hui milliardaire), réussissait cette mission, baptisée Demo-2 à la suite de Demo-1, qui s’est déroulée sans incident en mars 2019 avec un mannequin à bord, elle deviendrait la première société privée de l’histoire spatiale à avoir transporté des astronautes vers l’ISS.

Sources

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