Notre Voie lactée abriterait au moins 36 civilisations extraterrestres intelligentes. Annoncée il y a quelques jours, la nouvelle a fait grand bruit. Et elle a tout particulièrement inspiré deux physiciens qui nous proposent aujourd’hui de jouer avec les statistiques pour calculer, à notre tour, combien de civilisations extraterrestres avancées peuplent notre Galaxie.

La première exoplanète a été découverte en 1995. Depuis, les astronomes ont identifié près de 4.200 autres planètes au-delà de notre Système solaire. Un nombre qui ne cesse d’augmenter au fur et à mesure que les instruments s’améliorent et que les méthodes se précisent. Autant de mondes qui pourraient potentiellement abriter la vie. Reléguant presque la question « Sommes-nous seuls dans l’Univers ? » aux oubliettes pour faire résonner un peu plus chaque jour la question déjà posée, en 1950, par Enrico Fermi : « Où sont-ils donc ? »

S’ils ne prétendent pas répondre à cette question existentielle, deux physiciens, Steven Woodling (Royaume-Uni) et Dominik Czernia (Pologne) proposent aujourd’hui un outil capable de calculer la probabilité statistique qu’une forme de vie avancée soit apparue dans notre Voie lactée. Ils l’ont baptisé Alien Civilization Calculator, comprenez calculateur de civilisation extraterrestre.

Rappelons que, dès les années 1960, le physicien Frank Drake s’était attelé à la question. Il avait alors établi une équation – connue sous le nom d’équation de Drake – résumant les probabilités de trouver des formes de vie intelligentes dans notre Galaxie, en fonction du taux moyen de formation d’étoiles, de la fraction de ces étoiles qui ont des planètes, du nombre de ces planètes qui pourraient soutenir la vie, etc. Et même en adoptant un point de vue conservateur, l’équation de Drake prévoit que nous puissions rentrer en contact avec au moins quelques civilisations extraterrestres.

Jouer avec les hypothèses pour débusquer des civilisations extraterrestres

Très récemment, des astrophysiciens de l’université de Nottingham ont proposé une version moderne de cette équation, basée sur l’idée simple que l’humanité n’est pas exceptionnelle. Alimentée des données astronomiques les plus récentes, cette équation mène à un résultat moyen de 36 civilisations extraterrestres intelligentes dans notre Voie lactée.

Sources

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