Mission en grande partie accomplie pour le Starship SN8. Le prototype du vaisseau spatial rêvé par Elon Musk et construit par SpaceX a effectué cette nuit son premier vol d’essai à haute altitude. Le décollage, l’ascension et la descente se sont déroulées comme prévu. Mais le vaisseau s’est écrasé à l’atterrissage.

Elon Musk, qui avait depuis longtemps averti qu’un tel « démontage rapide et non programmé » était possible, s’est immédiatement réjoui des résultats de ce vol. « Une ascension réussie, le passage aux réservoirs de tête et un contrôle précis des volets jusqu’au point d’atterrissage », a-t-il commenté sur Twitter avant d’ajouter que « la pression du réservoir collecteur était basse pendant la combustion à l’atterrissage », ce qui a provoqué une vitesse de toucher trop élevée. « Félicitations à l’équipe SpaceX » a conclu le milliardaire.

Quelques minutes après le décollage, l’un des trois moteurs Raptor du Starship SN8 s’est arrêté. Le vaisseau a poursuivi son ascension vers l’altitude prévue de 12,5 kilomètres. Environ quatre minutes après le début du vol, un deuxième moteur s’est arrêté et le vaisseau a semblé se mettre en vol stationnaire pendant quelques instants jusqu’à ce que le dernier Raptor s’arrête et que le SN8 commence sa chute libre vers la Terre.

« Mars, nous voici »

Durant cette phase, les Raptor et les propulseurs situés autour du vaisseau ont été utilisés pour effectuer la manœuvre de basculement afin de l’orienter verticalement en préparation de l’atterrissage. Mais la combustion n’a pas ralenti suffisamment la fusée pour lui permettre de se poser en douceur. En revanche, les images de l’épave montrent que le SN8 était bien centré sur sa zone d’atterrissage. Le vol aura duré 6mn42s.

Au cours des 18 derniers mois, plusieurs vols d’essai courts ou « sauts », ont vu des prototypes de Starship décoller d’un pas de tir à Boca Chica, au Texas, pour s’élever à une altitude d’environ 150 mètres avant de redescendre pour un atterrissage en douceur.

SpaceX prépare déjà la prochaine étape avec un autre prototype, le SN9, qui effectuera aussi un vol à haut altitude en préparation d’un premier vol orbital.

Sources

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